Knackstedt matchvinder da Esbjerg sikrede sig fjerdepladsen 28. februar 2017

Knackstedt matchvinder da Esbjerg sikrede sig fjerdepladsen

Esbjerg Energy – Herning Blue Fox 2–1 (0-0, 0-0, 1-1, 0-0, 1-0) GWS

Jordan Knackstedt blev matchvinder for Esbjerg efter en tæt, spændende og intens kamp. Men der skulle både overtid og straffeslag til, før man fandt en afgørelse. Efter en stærk afslutning på grundspillet sikrede Esbjerg sig dermed hjemmebanefordelen i de forestående kvartfinaler, hvor modstanderen bliver SønderjyskE.

Metal Ligaens grundspil var nået til den 45. og sidste spillerunde tirsdag aften, hvor der i Granly Hockey Arena blev budt på det klassiske opgør mellem Esbjerg og Herning. Kampen var samtidigt en direkte duel om grundspillets 4. plads.

Esbjerg var tirsdag uden Jannik Christensen, mens Herning måtte undvære Toni Kallela, Mathias Mølgaard, og Kristoffer Søgaard.

Herning stillede vanen tro med Simon Nielsen i målet, mens man hos Esbjerg havde overladt tjansen til Nicolaj Henriksen.

Esbjerg med mest initiativ

Der var masser af tempo og intensitet fra første faceoff og gæsternes Petri Lammassaari kunne med lidt held have bragt Herning i front efter 50 sekunders spil, da han fik sendt en giftig styring lige over Henriksens mål.

Esbjerg var dog heller ikke sene til at bide fra sig og på oplæg fra Anders Koch, fik Esben Nielsen sendt en styring i sidenettet minuttet efter. Vestjydernes nyerhvervelse, Jordan Knackstedt, fik også budt ind med et godt forsøg tæt under mål efter tre minutters spil, men Simon Nielsen forhindrede et vestjysk føringsmål.

Søren Nielsen trak kampens første udvisning efter seks minutter og Herning havde et solidt overtag i det efterfølgende overtalsspil, hvor man kom frem til et par kvalificerede afslutninger ved Lasse Lassen og Petri Lammassaari. Det blev dog ved lige ved og næsten for midtjyderne, der ellers kombinerede på glimrende vis i power play.

I en generelt jævnbyrdig første periode leverede Esbjergs Brock Nixon en stærk defensiv indsats, mens vestjydernes 4. kæde vakte opsigt med flere særdeles overbevisende skift, hvor man ved et par lejligheder havde presset Herning-mandskabet helt i bund.

Der var masser af fart og intensitet i spillet hos begge mandskaber, men i de første 20 minutter var det Esbjerg der indtog den mest kreative og offensive rolle, mens Herning lurede på kontramuligheder. Det var dog gæsterne der kom frem til flest afslutninger, bl.a. takket være en power play-mulighed.

Mod periodens slutning fik Esbjergs Ryan Martindale den hidtidigt største chance i kampen, da Phillip Bruggisser, med en lang og præcis pasning op i banen, fik sendt canadieren af sted i et break away fra Hernings blue line. Men Simon Nielsen var på sin plads i midtjydernes mål og stillingen var således stadig 0-0 efter første periode.

Taktisk men chancefattig anden periode

Anden periode skulle vise sig at blive en taktisk affære, hvor der var langt mellem såvel målchancer som afslutninger.

Esbjergs Tyler Fiddler fik noteret sig for et forsøg i det fjerde minut, da han skar ind i banen og fik afsluttet med baghånden, men ellers var det begrænset hvad der var af kvalificerede afslutninger.

Vestjyderne var godt kørende omkring periodens halvvejsmærke, hvor der, til trods for fem mod fem-spil, til tider var power play-lignende tilstande i Hernings zone. Jared Knight fik gjort opmærksom på sig selv med et opportunistisk forsøg, da han tog den direkte vej og gik på mål. Men Simon Nielsens benskinne forhindrede et føringsmål til værterne.

Lasse Bang måtte til afkøling for en cross-checking i det 11. minut, men power play-glæden blev kort hos Herning, da Robin Dahlstrøm fik sendt Anders Krogsgaard i isen med en høj stav. En 2 + 2 minutters udvisning til Herningspilleren og power play skulle snart blive til box play.

Men Esbjergs overtalsspil blev til tider lidt for fint og Ryan Martindales forsøg i sidenettet var det tætteste vestjyderne kom et føringsmål ved den lejlighed og efter 40 minutters ishockey havde publikum i Granly Hockey Arena fortsat kampens første scoring til gode.

Sene scoringer forhindrede ikke straffeslagsafgørelse

Esbjerg kom godt ud til tredje periode, hvor man tegnede sig for en rigtig stor chance efter 45 sekunders spil. Brock Nixon vendte spillet hurtigt og fandt Tyler Fiddler med en præcis tværpasning, som Simon Nielsen måtte hive en stor redning frem for at afværge.

Jamie Johnson ville også lege med og efter godt tre minutter fik han på glimrende vis testet Henriksen i Esbjergs mål, men kampen var fortsat målløs, da der var spillet fire minutter af tredje periode.

Midt i perioden pressede Esbjerg hårdt på i Hernings zone og gik direkte på mål. Situationen afstedkom nogen tumult og Hernings Magnus Leth Nielsen måtte ud i 2 + 10 minutter for en checking from behind, mens Esbjergs Ryan Martindale slap med to minutter for cross-checking. Den ekstra plads på isen kastede dog ingen scoringer af sig.

Som perioden skred frem var det i overvejende grad Esbjerg der jagtede føringsmålet, mens Herning spillede kontrolleret og afventende. Vestjyderne havde da også på et tidspunkt pucken forbi Simon Nielsen, men manglende en mand foran mål, til at sende den det sidste stykke ind over stregen.

I det 12 minut måtte Esbjerg atter prøve kræfter med undertalsspillet, da Lasse Bang med sin anden udvisning i kampen måtte ud for en holding. Herning fik ikke omsat overtalsmuligheden til scoring og netop som Esbjerg igen blev fuldtallige, strøg Phillip Bruggisser af sted i et break away. Men Esbjergbacken blev generet bagfra og chancen løb ud i sandet.

En høj stav fra Lasse Lassen blev dyr efter godt et kvarter. Med Lassen i straffeboksen kombinerede Esbjergs power play sig således igennem Hernings defensiv, hvor Jordan Knackstedt fandt Jared Knight tæt under mål med en hurtig tværpasning. Knight skulle blot sætte bladet på og vestjyderne var i front med 1-0.

I Esbjerg fik man dog hurtigt armene ned igen. Blot to minutter senere udlignede Hernings Lasse Lassen således til 1-1, da han selv førte pucken frem over isen og resolut sendte et svirp af et håndledsskud ind bag Henriksen i værternes mål.

Men selvom der nu synes at være kommet hul på bylden efter 55 minutters ishockey uden scoringer, så blev der ikke scoret mere i den ordinære spilletid og det interessante tre mod tre-spil ventede i overtiden.

I overtiden var det mest Esbjerg der jagtede det afgørende mål, mens Herning forsvarede sig. Men trods forsøg til både Fiddler, Knight og Nixon, så lykkedes det ikke for Esbjerg at få scoret og kampen skulle dermed afgøres på straffeslag.

Her var Esbjergs Jordan Knackstedt den eneste spiller der scorede, da han effektivt sendte et håndledsskud op i fjerneste hjørne til 2-1. Jublen kunne bryde ud i Granly Hockey Arena, som et vidnesbyrd om, at vestjyderne havde sikret sig den fjerdeplads, som for tre måneder siden syntes nærmest uendeligt langt væk.