Henriksen helten da Esbjerg sejrede i første kvartfinale 3. marts 2017

Henriksen helten da Esbjerg sejrede i første kvartfinale

Esbjerg Energy – SønderjyskE 2–1 (1-0, 0-0, 1-1)

Nicolaj Henriksen storspillede i Esbjergs mål, da Esbjerg fredag aften skabte et godt udgangspunkt forud for de op til seks resterende kampe i kvartfinaleserien mod SønderjyskE. Den unge Esbjergkeeper præsterede en redningsprocent på over 97 og blev først passeret 1½ minut før tid.

Fredag aften ventede der et brag af en kvartfinale i Esbjerg, da vestjyderne hjemme tog hul på serien mod lokalrivalerne fra SønderjyskE. Værterne fik sikret sig grundspillets fjerdeplads i allersidste spillerunde og vestjyderne ville således have hjemmebane i en eventuel kamp syv, såfremt serien skulle gå så langt ud. Begge mandskaber har spillet stabilt og vist en opadgående formkurve i 2017, så det sydvestjyske ishockeypublikum kunne efter alt at dømme imødese en tæt og nervepirrende kvartfinaleserie.

Esbjerg var atter uden Jannik Christensen, mens SønderjyskE måtte undvære Mads Lund, Kasper Krog, Marc Sørensen, Daniel Galbraith og Greg Gibson.

Målmændene til aftenens opgør var hhv. Nicolaj Henriksen og Joni Myllykoski.

Forud for kampen blev Esbjergs kaptajn Brock Nixon kåret til februar måneds profil hos Esbjerg.

Esbjerg bedst fra start i tæt første periode

Værterne kom godt ud til første periode og fik tidligt sat gæsterne under pres. SønderjyskE måtte da også tage et par icinger tidligt i perioden, for at få luft.

Søren Nielsen virkede veloplagt for Esbjerg og den energiske forward fik budt ind med en god aktion i det tredje minut, inden Harrison Reed minuttet efter fik testet Henriksen i modsatte ende.

Periodens hidtil største chance indtraf efter otte minutters spil, da Tyler Fiddler fik sat Brock Nixon op til afslutning lavt i slottet. Canadierens afslutning savnede dog præcision og gæsterne kunne ånde lettet op.

Efter en rum tid med lidt afventende spil synes perioden at live lidt op igen omkring det 13. minut, hvor både Tyler FIddler og Ryan Martindale havde nærgående forsøg for vestjyderne.

Efter et kvarters spil var Jeppe Holmberg ved at slippe af sted i et break away, men Holmberg blev generet bagfra og dommerne vurderede, at gæsternes Johan Burlin benyttede ulovlige metoder og svenskeren måtte til afkøling for en lidt hårdt dømt interference.

Esbjerg fik efterfølgende hurtigt etableret et fornuftigt overtalsspil, pucken blev spillet godt rundt i et højt tempo og da Tyler Fiddler fra distancen sendte et forsøg på ind på Myllykoskis mål, opstod der lidt panik i sønderjydernes forsvar. Esbjerg gik hårdt på mål og i sidste ende fik Kodie Curran trykket pucken det sidste stykke ind over stregen til en vestjysk føring på 1-0.

Harrison Reed leverede en glimrende præstation for gæsterne i en tæt og intens første periode og netop Reed var tæt på at bringe balance i regnskabet, da han efter 18 minutters spil fik udfordret Henriksen tæt under mål.

Mod periodens slutning tog Esbjergs Carson McMillan en unødvendig boarding-udvisning i offensiv zone og gæsterne kunne afslutte perioden i overtal og tilmed tage 47 sekunders power play med ud til anden periode, hvor man kunne jagte udligningen.

Jævnbyrde og målløs anden periode

Troeds den tidlige power play-mulighed i anden periode fik gæsterne dog ikke etableret noget egentligt tryk på værterne, som stille og roligt fik kørt tid af uret. På vej ud af udvisningsboksen var Carson McMillan tæt på at slippe fri til en chance, men canadieren manglede lige den sidste fart i at få succes med sit forehavende.

Esbjergs Tyler FIddler forsøgte at gå køkkenvejen på Myllykoski i det tredje minut, men det fikse wrap around-træk blev afværget af gæsternes finske keeper, som nåede forflytningen i tide.

Periodens bedste detalje tegnede Brock Nixon sig for i det sjette minut, da han på vej ned bag gæsternes mål fik sig vendt og derefter sendte en fornem pasning bag om sig selv ind foran mål, hvor Ryan Martindale first timede lige på Myllykoski; stadig 1-0.

Harrison Reed fortsatte med at blomstre for gæsterne og efter syv minutter skabte den ihærdige canadier atter uro i værternes defensiv, da han fra en position i udkanten af slottet fik sent et stærkt forsøg på mål. Henriksen var dog vaks med griberen og forhindrede derved sønderjysk udligning.

Gæsterne havde i det hele taget stærke momenter midtvejs i perioden, hvor også Derek Damon havde et yderst giftigt forsøg både i det niende og 13. minut. Men Henriksen var fortsat en sikker sidste skanse for Esbjerg.

Jordan Knackstedt indkasserede en udvisning 14 minutter inde i perioden og sønderjyderne kunne atter prøve kræfter med overtalsspillet. Men Esbjerg lagde fra land med et yderst aggressivt box play og sønderjyderne fik aldrig rigtig ro til at få sig etableret omkring værternes mål.

Vestjyderne drog ikke megen nytte af en power play-mulighed i det 17. minut. Johan Burlin havde atter indfundet sig i udvisningsboksen, denne gang efter en holding i egen zone – men gæsternes box play var velfungerende og værterne havde svært ved at få sig etableret i angrebszonen. Perioden sluttede dermed uden scoringer og spændingen var således fuldkommende intakt forud for tredje periode.

SønderjyskE pressede på, men Henriksen lukkede af

Gæsterne virkede alt andet end trætte i tredje periode, hvor man pressede stærkt på for udligningen og hvor man i den grad fik testet Henriksen i værternes mål. Men Henriksen var opgaven voksen og leverede den ene flotte redning efter den anden i vestjydernes mål.

En ihærdig Harrison Reed var, også i tredje periode, en evig kilde til uro i den vestjyske defensiv. Henriksen måtte atter hive en stor refleksredning frem på en afslutning fra canadieren omkring det 10. minut, men selvom der var nervøsitet at spore blandt de hovedparten af de 2591 fremmødte i Granly Hockey Arena, så holdt den unge keeper fortsat stand for vestjyderne.

Kampen var på dette tidspunkt ganske livlig, intens og fysisk betonet; der blev givet og taget af et godt hjerte, som det høre sig bør i et lokalopgør – dog uden at tingene eskalerede eller spillerne gik over stregen.

Det fysiske element blev betonet i det 14. minut, da Kodie Curran fik sat kampens bedste tackling ind på gæsternes Ronnie Brobak, som sundede sig et øjeblik på isen efterfølgende, mens banderne stadig stod og gyngede. Jo, det var ægte slutspilshockey i Esbjerg.

Sønderjyderne jagtede dog ufortrødent den livsnødvendige udligning, men Danny Hobbs fik stukket en gevaldig kæp i hjulet på gæsternes bestræbelser for at komme tilbage i opgøret, da han i ren frustration og med 4:45 tilbage på uret, tog en decideret tåbelig og egoistisk udvisning for en slashing på Sune Hjulmand i midtzonen.

SønderjyskE kom dermed i undertal og 19 sekunder senere var der afregning, da Esbjerg bragte sig på 2-0. Værterne vandt faceoff i offensiv zone, trak pucken tilbage og efter en veludført pasning fra Jordan Knackstedt endte den hos Søren Nielsen, som fra en position midt i slottet sendte et svirp af et håndledsskud op i fjerneste målhjørne.

Med 1:50 tilbage af tredje periode forlangte Dan Ceman timeout og gæsterne satsede nu og Myllykoski blev erstattet med en markspiller. I spillet seks mod fem lykkedes det for SønderjyskE at få reduceret til 2-1 ved Danny Hobbs, der fra en spids vinkel fik sendt pucken ind under Henriksen i værternes mål.

Trods fortsat spil seks mod fem formåede gæsterne dog ikke at få scoret yderligere og Esbjerg-spillerne kunne række armene i vejret og fejre en sejr i seriens første opgør. Men søndag venter en helt ny og åben kamp i Vojens, hvor sønderjyderne får muligheden for at udligne serien med en sejr.