Esbjerg vandt herrefight og udlignede serien 3. april 2018

Esbjerg Energy – Aalborg Pirates 4–2 (1-1, 1-1, 2-0)

Aalborg startede igen stærkt tirsdag aften og leverede en glimrende kamp. Alligevel var det dog ikke nok mod et hårdtarbejdende og ihærdigt kæmpende Esbjerg-mandskab, der efterhånden ligner et hold, der ganske enkelt nægter at overgive sig. Vestjyderne finder tilsyneladende altid lige dét ekstra der skal til, når der er allermest brug for det. Felix Scheels vitale udligning to sekunder før første pause var et glimrende eksempel herpå…

Presset på de forsvarende mestre fra Esbjerg var så småt begyndt at indfinde sig, da man hjemme i Granly Hockey Arena tirsdag aften tog imod Aalborg til semifinalekamp nr. fire. Esbjerg var således nede med 1-2 i serien forud for aftenens kamp.

Efter et brag af en kamp og til trods for et hæsblæsende comeback søndag aften i Aalborg, så måtte vestjyderne til sidst se sig slået i overtiden, i en kamp der langt hen af vejen balancerede på en knivsæg. Aalborg lagde stærkt ud, mens vestjyderne rent spillemæssigt sluttede bedst.

Mon ikke, at special teams, målmandsspillet og effektiviteten foran mål igen ville blive nøglefaktorer denne aften i Esbjerg, hvor vestjyderne igen var i stærkeste opstilling, mens Aalborg var uden Kristian Kodal og Bjarke Møller? Som i seriens tre første kampe stod målmandsduellen atter mellem Tadeas Galansky og Mathias Seldrup.

Forud for aftenens kamp blev Phillip Bruggisser kåret til månedens profil hos Esbjerg.

Scheel sikrede status quo to sekunder før pausen

Efter en åben og jævnbyrdig start på kampen satte nordjyderne sig efterhånden mere på tingene. Der virkede simpelthen til at være mere snert og energi hos gæsterne, som i flere omgange kørte hårdt på i Esbjergs zone.

Efter otte minutters spil bød Aalborgs Henry Hardarson da også ind med kampens hidtil bedste forsøg, da han med et kort aftræk fik testet Seldrup i værternes mål. Seldrup gav en retur og nordjyderne forblev derfor i puckbesiddelse og efter et genialt forarbejde af Oliver Hinse, kunne Jeppe Jul Korsgaard derfor få øjeblikke senere bringe gæsterne i front med 0-1, da han var køligheden selv foran mål. Et ganske fortjent føringsmål til gæsterne.

Jannik Christensen trak kampens første udvisning i det 12 minut og Aalborg kunne dermed rulle overtalsformationerne ud. Gæsterne fik sig hurtigt etableret i hjemmeholdets zone og med hurtig og opfindsom puckomgang fik man da også sat folkene på blue line op til et par giftige afslutninger.

Esbjergs Christan Wejse ofrede sig dog helhjertet for holdet og påførte formentligt sig selv et stort blåt mærke, da han kastede sig ned i et slagskud. Offerviljen betalte sig og vestjyderne klarede frisag – ja faktisk nåede Brock Nixon og Sune Hjulmand endda at få kombineret sig frem til et forsøg i undertal, et forsøg som Galansky dog tog sig kærligt af i gæsternes mål.

Med to udvisninger indenfor halvandet minut i periodens slutfase fik Esbjerg chancen for at spille fem mod tre i et halvt minut. Men vestjyderne fandt aldrig rigtigt melodien i overtalsspillet, der lod meget tilbage at ønske og som generelt var alt for febrilsk og stresset.

Derfor var det måske meget heldigt for Esbjerg, at Felix Scheel valgte at tage sagen i egen hånd, da han maste sig igennem Aalborg-defensiven, gik direkte på mål og slyngede pucken op i hjørnet til 1-1, blot to sekunder før pausesignalet.

Stadig uafgjort efter intens og dramatisk anden periode

Udligningen gav naturligt Esbjerg momentum og vestjyderne kom da også flyvende ud til anden periode, hvor kaptajn Carson McMillan, med en lumsk styring, var tæt på at bringe værterne i front kun 24 sekunder inde i perioden.

Nordjyderne fik dog rystet forskrækkelsen af sig og efter et par minutter stod der igen Aalborg på meget af spillet. Christopher Frederiksen bød ind med en giftig first timer lige foran mål – men forsøget gik lige på Seldrup og stillingen var fortsat 1-1.

Frederiksens forsøg affødte et længere Aalborg-pres mod Esbjergs mål og det var med høj puls, at vestjyderne forsøgte at følge med i gæsternes opskruede tempo.

Kampens momentum så dog ud til at skifte igen, da Esbjergs stærke kæde med Nixon, Miller og Vock efter syv minuter for alvor arbejdede stærkt i Aalborgs zone og tilmed kom frem til et par nærgående forsøg tæt under mål. Victor Panelin-Borg måtte da også til sidst trække i nødbremsen og indkasserede som straf en udvisning for hooking.

I det efterfølgende power play viste Esbjerg gode takter og man fik sat gæsterne under et massivt pres. Overtaget gav pote blot seks sekunder før udvisningen udløb, da Colin Vock tæt under mål fik dirigeret pucken forbi Galansky til vestjysk føring på 2-1, i øvrigt efter forarbejde af en yderst veloplagt Phillip Bruggisser.

Minuttet efter fik Andreas Grundtvig chancen på et break away, men den unge Esbjerg-forward blev generet bagfra og dommerne valgte derfor at tildele Esbjerg et straffeslag, som selvsamme Grundtvig skulle eksekvere. Men Galansky læste Grundtvigs træk, som manglede fart og der blev effektivt lukket af langs isen. Fortsat 2-1.

Mod periodens slutning løb Esbjerg ind i et par udvisninger og Aalborg kunne prøve kræfter med power play-spillet. Esbjergs box play stod dog rigtigt godt og solidt. Der blev arbejdet godt og man gav ikke mange centimeter væk foran eget mål.

Det var dog alligevel i kølvandet på den anden udvisning, at det lykkedes for Aalborg at få udlignet. Nordjyderne kørte hårdt på omkring mål og Jannik Christensen så ud til at blive ramt i hovedet inde foran eget mål. Christensen gik i isen, men spillet fortsatte og Esbjerg så ud til at have mere fokus på holdkammeraten på isen, end man havde på Aalborg-spillerne, der naturligvis spillede videre, da dommeren ikke havde fløjtet. Derfor havde Kirill Kabanov da også let spil, da han fra udkanten af slottet kynisk smed pucken højt op i mål til nordjysk udligning. Protester fra Esbjerg-lejren, men heller ikke denne gang fik protester en dommer til at ændre mening og gæsterne kunne tage 2-2 med ud til den anden periodepause.

Esbjerg trak fra i tredje periode og sikrede sig sejren

Vestjyderne drømmestartede i tredje periode, hvor man efter et par minutters spil bragte sig i front med 3-2. Nick Crawford tog chancen fra distancen og udnyttede trafikken foran Galansky til at sende pucken fladt i mål. Nu skulle Aalborg for alvor op på den høje klinge, hvis man skulle indhente et nu sprudlende og hårdtarbejdende Esbjerg-mandskab.

Kampen synes til stadighed at tage til i intensitet og fysik og der blev givet og taget af et godt hjerte i begge ender, hvor der blev tacklet igennem og i det hele taget leveret en herrefigt overalt på isen.

Esbjerg fik en gylden mulighed for at bringe sig yderligere i front 11 minutter inde i perioden, da en lidt usædvanlig konstellation bestående af Phillip Bruggisser og Colin Vock stak af sted i et kontraløb. Bruggisser gik på mål og Vock forsøgte at følge op foran mål, men den løse puck blev sendt et godt stykke forbi mål og Esbjerg var fortsat oppe med en enkelt pind.

En udvisning til gæsternes Pierre-Oliver Morin tre minutter før tid skulle vise sig fatal for Aalborg, da Esbjerg blot behøvede 14 sekunders overtal for at udbygge føringen til 4-2. Alexis Louiseau fandt en fri Carson McMillan inde foran mål og her skulle Esbjerg-kaptajnen blot sætte bladet på, for at bringe Esbjerg i front med to. Den overvejende del af de 2.626 fremmødte var ganske godt tilfredse.

I en sidste satsning kaldte Aalborg en timeout med 1:21 tilbage på uret og Galansky blev erstattet med en ekstra markspiller. Men trods en Esbjerg-udvisning med et minut tilbage lykkedes satsningen ikke for nordjyderne, der altså måtte se Esbjerg udligne serien til 2-2 på egen is. Fredag aften spilles kamp fem i Aalborg.