Esbjerg tog første stik efter intenst lokalopgør 9. marts 2018

Esbjerg Energy – SønderjyskE 2–1 (1-0, 1-0, 0-1)

Esbjerg bragte sig fredag aften foran med 1-0 i kvartfinaleserien mod SønderjyskE, da man efter en intens, seværdig og hård men fair spillet kamp sejrede med 2-1. Vurderet over 60 minutter var det ikke ufortjent, da Esbjerg virkede til at have et gear mere, kom frem til flest chancer og også virkede til at have det fysiske og tempomæssige overtag gennem store dele af kampen. Seldrup leverede en god kamp i Esbjerg-målet, mens Brock Nixon debuterede med en sejr.

Esbjerg og SønderjyskE tog fredag aften hul et brag af en kvartfinaleserie, da de to lokalrivaler tørnede sammen i Granly Hockey Arena til den første kvartfinalekamp. Lokalopgøret behøver vel næppe nogen nærmere introduktion, man må blot konstatere, at det er to skarpe og formstærke mandskaber, der her krydser klinger.

Det er efterhånden ved at være en tradition, at vestjyderne og sønderjyderne mødes i slutspillet. I denne sæson har Esbjerg haft en lille overhånd i grundspillet, men dette kan vestjyderne ikke bruge til det helt store, da playoffs som bekendt er en helt ny turnering. Tavlen er visket ren, intensiteten stiger og alle må forventes at give dét ekstra der skal til i nærkampene, inde foran mål og skøjteløbet.

SønderjyskE formåede med tre sejre på stribe at gøre kort proces mod Gentofte, som efter et par tætte kampe måtte strække våben og se sønderjyderne løbe med kvartfinalepladsen, mens Esbjerg har kunnet restituere, træne og finpudse formen i ti dage. Kun tiden og aftenens kamp kunne vise, om dette har været en ulempe eller en fordel for vestjyderne.

Esbjerg stillede i stærkeste opstilling og gav debut til Brock Nixon, der er tilbage i Esbjerg efter en afstikker til østrigsk ishockey, mens SønderjyskE måtte undvære Greg Gibson. Målmandsduellen stod mellem Joni Myllykoski og Mathias Seldrup.

Forud for kampen blev Colin Vock kåret til månedens profil hos Esbjerg.

Høj intensitet og spil på vestjyske præmisser

Helt som ventet var det højt tempo og masser af intensitet fra første minut. En veloplagt Felix Scheel fik bundt ind med et godt forsøg tæt under mål efter godt et minuts spil og minuttet efter var der bud efter en scoring i modsatte ende, da Esbjerg-defensiven ikke fik pucken ekspederet ud af zonen. Martin Eskildsen var hurtig i opfattelsen, men forsøget gik lige forbi.

Inden man havde rundet fem minutter var der allerede blevet sat flere solide tacklinger, der blev i den grad gået til den i nærkampene og der blev i det hele taget givet og taget af et godt hjerte.

Brock Nixon, der debuterede for Esbjerg, var placeret i kæde med Colin Vock og Adam Miller og netop Nixon var ganske tæt på et vestjysk føringsmål umiddelbart efter en faceoff i det 6. minut.

Sekvensen efter fik Søren Dau raget en udvisning til sig for en holding i offensiv zonen og Esbjerg kunne for første gang stille med power play-formationerne. Esbjerg fik sig hurtigt etableret i gæsternes zone; man formåede at holde et glimrende tempo og havde i det hele taget hurtig puckomgang. Scoret blev der dog ikke, om end Felix Scheel var ganske tæt på med en styring fra en position lavt i slottet.

SønderjyskE fik chancen i power play som man rundede periodens halvvejsmærke, men det blev kun til et minuts penge i overtal, da Derek Damon et minut senere fik sat en voldsom tackling ind på Sune Hjulmand, der ud for spillerboksene så ud til at ramme banden med hovedet først. To minutter for boarding til Damon efter et lille dommer-møde.

Niklas Andersen kunne med lidt held have bagt værternes i front efter 14 minutters spil, men first timeren tæt under mål blev afværget af Myllykoski, der nåede at få stokhandsken på.

Efter 19 minutter gik den dog ikke længere for Myllykoski & co., da Felix Scheel viste godt overblik fra ”Gretzkys office”, hvorfra han fandt en helt fri Christian Wejse inde foran mål. Den unge Esbjerg-forward eksekverede sikkert højt på sønderjydernes finske keeper, da pucken blev first timet op i fjerneste hjørne til 1-0. Esbjerg kunne dermed tage en føring med ud til pausen efter 20 minutters ishockey, der primært havde været afviklet på vestjydernes præmisser.

Esbjerg trak fra i hæsblæsende anden periode

Gæsterne kom bedst ud til anden periode, hvor man hurtigt fik lagt et godt pres på Esbjerg, som ved flere lejligheder blev fanget i egen zone. Thomas Spelling fik testet Seldrup i Esbjerg-målet med en glimrende afslutning i det andet minut, men værternes keeper fik afværget.

Vestjyderne fik mulighed for at arbejde sig ind i kampen igen i det tredje minut, da Frederik Rasmussen tog en unødvendig holding-udvisning i midtzonen. I overtalsspillet var både Colin Vock og Adam Miller tæt på for Esbjerg, men gæsterne klarede frisag og Rasmussen kunne atter entrere isen.

Esbjerg fik nu lagt flere pucke på mål end tidligt i perioden og det var da også ved at blive farligt ved et par lejligheder, da der kom flere returpucke fra Myllykoski i gæsternes mål.

Derek Damons afslutning efter ni minutter havde fortjent en bedre skæbne, men på mirakuløs vis fik Seldrup afværget amerikanerens farlige first timer fra en position lavt i slottet.

Sønderjyderne havde altså lige været tæt på en udligning midt i perioden, da Ronnie Brobak med en tripping på Jannik Christensen bag Esbjergs mål fik taget en af de udvisninger, der næppe kaster mange positive gloser af sig fra det sønderjyske træner-team.

Gæsterne klarede umiddelbart frisag i undertal, men i den forvirring der herskede omkring Myllykoskis mål mod udvisningens udløb skete der alligevel ting og sager. Først havde Colin Vock et forsøg fra en position midt for mål som Myllykoski klarede, men den finske keeper var ikke opmærksom nok i den efterfølgende sekvens, hvor det fra en position bag mål lykkedes for Alexis Loiseau, at score til 2-0. Esbjerg var dermed oppe med to efter 13 minutter.

Umiddelbart efter scoringen røg gæsternes Daniel Galbraith i isen. Undertegnede så ikke hvad der skete i den situation, men der var højlydte protester fra gæsterne, mens Galbraith efter at have sundet sig lidt heldigvis selv kunne forlade isen.

Esbjerg havde nu momentum. Efter 14 minutter var Christian Wejse pludseligt helt alene foran Myllykoski, men Wejse kunne kun komme til afslutning med baghånden og det blev derfor lidt harmløst.

Minutter efter var Myllykoski på skovtur foran gæsternes mål og i øjeblikkene derefter var både Alexis Loiseau og Justin Crandall tæt på for Esbjerg, uden at det dog lykkedes nogen af de to at ramme det tomme mål.

En udvisning til Mads Lund efter et kvarter gav på ny Esbjerg muligheden i overtal og her kredsede Esbjergs første power play-formation med Vock, Crandall og Miller flere gange om gæsternes mål, inden det pludseligt lykkedes for SønderjyskE at stikke af sted i et kontraangreb, hvor Tyler FIddler fik sendt en afslutning rent på stolpen. Men heldet var altså med Esbjerg i den situation og der stod fortsat 2-0 på tavlen, som man gik ind til den anden periodepause.

Jævnbyrdig tredje periode gav spænding til det sidste

Værterne startede egentligt godt i tredje periode, hvor Christian Wejse, som var en af Esbjergs mest iøjnefaldende spillere denne aften, med en styring, var det på at udbygge Esbjergs føring i det femte minut.

Også Sune Hjulmand og Esben Nielsen var tæt på for Esbjerg i det syvende minut, i øvrigt efter fornemt forarbejde af Andreas Grundtvig.

Minuttet efter havde Anders Første lige dele kynisme og held, da han via stolpen fik forvandlet en halv chance til en 2-1 scoring for gæsterne, der nu havde kampens klare momentum.

SønderjyskE pressede således hårdt på i minutterne der fulgte og Thomas Spelling tegnede sig for et glimrende forsøg, da der resterede små ti minutter.

En stor del af gæsternes bestræbelser for at sætte en stærk slutspurt ind blev dog forpurret, da Justin Haché med fem minutter igen tog en udvisning for slashing foran eget mål. Det skal dog til canadierens forsvar siges, at det var en udvisning af de bedre, da Colin Vock netop havde modtaget pucken i helt fri position lige foran mål.

Mod slutningen erstattede gæsterne Myllykoski med en ekstra markspiller, da der resterede 1:19. Seldrup måtte hive en stor redning op af hatten med få sekunder igen, da Jace Coyle sendte et drøn af et slagskud af sted fra mellemdistancen.

Men Esbjerg stod distancen til glæde for hovedparten af de 3.122 fremmødte og vestjyderne fik med en helhjertet arbejdsindsats bragt sig foran med 1-0 i kvartfinaleserien. Næste kamp spilles søndag kl. 16 i Vojens.