Esbjerg fremtvang kamp syv efter endnu en tæt semi 8. april 2018

Esbjerg Energy – Aalborg Pirates 2–1 (1-0, 1-1, 0-0)

Brock Nixon blev matchvinder for Esbjerg, da vestjyderne hjemme sikrede sig en vital sejr i den sjette semifinalekamp mod Aalborg. 2-1-scoringen blev sat ind i power play i det allersidste sekund af anden periode. Aalborg forsøgte efter bedste evne at presse vestjyderne i tredje periode, men Seldrup viste storspil og var en stærkt medvirkende faktor, da Esbjerg altså sikrede sig muligheden for et finaleavancement tirsdag aften i Aalborg.

Semifinalekamp seks, søndag eftermiddag, Granly Hockey Arena. Rammen var sat og de dobbelte forsvarende mestre fra Esbjerg Energy havde i den grad ryggen mod muren, da man i egen hule atter tog imod nordjyske Aalborg Pirates.

De to mandskaber har hidtil udnyttet hjemmebanefordelen og dermed fastholdt et vist pres på modstanderen. Fredagens kamp i Gigantium afveg på ingen måde fra den statistik, da nordjyderne sikrede sig en ganske komfortabel sejr på 4-2 efter 60 minutters hockey, hvor Esbjerg ikke formåede at udnytte chancerne når de bød sig, mens aalborgenserne var både effektive, kyniske og generelt leverede en præstation, der var mere helstøbt, helhjertet og overbevisende end vestjydernes, der ikke imponerede synderligt ved den lejlighed.

Så der var nok ingen tvivl om, at Mark Pederson forud for kamp seks formentligt havde gjort det klart for sine spillere, at der skulle andre boller på suppen, såfremt man ville gøre sig forhåbninger om at tvinge serien ud i en syvende og altafgørende kamp tirsdag aften i Aalborg.

I et forsøg herpå måtte Esbjerg igen undvære Anders Koch, mens Aalborg stillede uden Bjarke Møller og Kristian Kodal. Som i de hidtidige fem semifinalekampe stod målmandsduellen igen mellem Tadeas Galansky og Mathias Seldrup.

Esbjerg i teten efter jævnbyrdig første periode

Der var intensitet og god fysik over det meste af linjen allerede fra første faceoff. Begge mandskaber fik sat et par gode tacklinger tidligt i perioden og ingen lod til at ville vige en tomme for modstanderen.

Gæsternes Christopher Frederiksen tegnede sig for et tidligt forsøg, da han fik en halvstor chance i det andet minut, da han tæt under mål nær havde snydt Mathias Seldrup i Esbjerg-målet. Vestjydernes keeper nåede dog af få lukket af.

Aalborg-offensiven fortsatte og Højbjerg-tvillingerne fik i fællesskab kombineret sig frem til en glimrende chance fire minutter inde i perioden, hvor den afgørende skarphed dog manglede foran mål.

Skarphed, held og kynisme havde Esbjerg til gengæld minuttet efter. En veloplagt Jannik Christensen tog sagen i egen hånd, førte pucken ind i zonen med stort drive. Efter et par stationer endte pucken ved Esben Nielsen, der via Galansky i gæsternes mål fik bragt Esbjerg i front med 1-0 efter fem minutters spil.

I det ottende minut havde Esbjergs Alexis Loiseau muligheden for at bringe Esbjerg yderligere i front, da han modtog pucken i en gunstig position midt i slottet, men afslutningen lod vente for længe på sig og blev således relativt ufarlig for Galansky i målet.

Som man rundede periodens halvvejsmærke fik Esbjerg raget kampens første udvisning til sig. Jeppe Vinther måtte til afkøling for en roughing i hjørnet bag eget mål.

Aalborg formåede ikke for alvor at finde recepten i det efterfølgende power play, hvor den største chance paradoksalt nok tilfaldt Esbjerg, da Brock Nixon brød nordjydernes opspil og slap af sted i et break away, hvor Galansky dog fik pillet pynten af den tidligere Esbjerg-kaptajns afslutning.

Efter et kvarters spil blev publikum i Granly Hockey Arena vidne til et større klumpspil foran Esbjergs mål, efter at gæsterne havde presset på gennem en længere periode. Aalborg kørte hårdt på og forsøgte nærmest at mase pucken i mål, men dommerne fik fløjtet spillet af lige lovligt hurtigt, da pucken faktisk stadig lå løs under Seldrup.

Med fire minutter tilbage af perioden fik Aalborg atter chancen i overtal, da Justin Crandall blev udvist for en cross-checking. Her fik Aalborg hurtigt etableret sig i vestjydernes zone og præsterede generelt god puckomgang og hurtigt spil. Dette kastede gode muligheder af sig til både Olivier Hinse og Martin Lefebvre, som begge forsøgte sig fra distancen. Men Seldrup var fortsat på sin plads. Esbjerg klarede dermed frisag og kunne tage en føring på 1-0 med ud til den første periodepause.

Aalborg bed fra sig, men Esbjerg slog tilbage i sidste sekund

Set med nordjyske øjne startede anden periode fint. Nordjyderne fik således udlignet til 1-1 efter mindre end to minutters spil, da Esbjerg-defensiven nærmest fik sat Aalborg op til afslutning. Det var Clay Anderson, der takkede for tilbuddet tog chancen fra en position, der egentligt synes ufarligt. Forsøget snød dog alligevel Seldrup i Esbjergs mål og Anderson kunne skrive et mål af de lettere på CV’et.

Esbjerg fik dog rystet udligningen af sig og som man rundede syv minutters spil fik vestjyderne sat Aalborg under længere tids massivt pres. Esbjerg-kaptajn Carson McMillan blev da også forsøgt sat perfekt op til afslutning lige foran mål, men pucken strejfede en Aalborg-spiller og canadieren missede sin afslutning foran det ellers halvtomme mål.

Efter otte minutters spil blev sindene bragt i kog hos Esbjerg-spillerne, da Alexis Loiseau blev ramt af en hård tackling og blev sendt til tælling på isen. Intet blev dømt og spillet fortsatte derfor, med Loiseau liggende på isen. Det var mere end Christian Wejse og Niklas Andersen ville finde sig i og de to forsøgte derfor at opnå retfærdighed med lidt selvtægt. Eneste resultat af dette blev dog, at Esbjerg efterfølgende kom til at spille i undertal. Dette i øvrigt efter længere tids votering dommerne imellem.

Esbjerg arbejdede dog godt for sagen i det efterfølgende box play, hvor man med en aktiv og aggressiv stil fik forstyrret nordjyderne så meget, at de ikke kom frem til nævneværdige muligheder.

Der skulle gå 39:52 før Esbjerg fik deres første chance i power play, da Jeppe Holmberg med blot otte sekunder tilbage af perioden, måtte til afkøling for en interference. De otte sekunder viste sig dog lige akkurat at være nok for Esbjerg, da Phillip Bruggisser umiddelbart efter faceoffen fik sendt pucken på mål. Her formåede Brock Nixon at få styret pucken i nettet, netop som slutsignalet for anden periode lød. Situationen skulle derfor ses igennem af videodommeren, men det stod hurtigt klart, at scoringen var god nok og Esbjerg kunne derfor igen gå til pause oppe med en enkelt pind.

Esbjerg med god fart i skøjterne og overtag fra starten af tredje periode

Hjemmeholdet kom bedst ud til tredje periode, havde god fart i skøjterne og havde også det spillemæssige overtag et godt stykke hen ad vejen. Adam Miller og Phillip Bruggisser forsøgte sig begge med et par afslutninger fra distancen, men ellers forsøgte Esbjerg at spille enkelt og klogt.

Aalborg havde dog en god og stærk periode midt i kampens sidste periode, hvor man også flere gange kredsede om Seldrups mål. Men Esbjerg-keeperen tog godt fra denne søndag og Esbjerg kunne fra tid til anden lure på kontramuligheder.

Jeppe Jul Korsgaard var blandt sit holds bedste og fik også i tredje periode flere gange vist sig frem med gode aktioner. God teknik, fremragende spilforståelse og et fantastisk antrit den unge forward er i besiddelse af.

Gæsterne fik en gylden mulighed for at bringe balance i regnskabet, da Esbjergs Jeppe Vinther med seks minutter igen skød pucken ud over glasset og dermed måtte indkassere en udvisning for forsinkelse af spillet.

I power playet der fulgte fik Olivier Hinse sendt et brag af et skud lige forbi mål og Seldrup tog sig af resten for Esbjerg, der altså dermed klarede frisag. Majoriteten af de 2.558 fremmødte kunne ånde lettet op – trods Aalborg-timeout og 22 sekunders spil i seks mod fire, da Galansky blev erstattet med en ekstra markspiller i slutfasen.

Men der blev altså ikke scoret yderligere og de to hold må derfor på den igen på tirsdag i Aalborg, hvor der venter en altafgørende kamp syv i Gigantium.