Brock Nixon stemplede ind, da Esbjerg igen tog føringen 13. marts 2018

Esbjerg Energy – SønderjyskE 5–1 (0-1, 3-0, 2-0)

Sejren synes nærmest uendeligt langt væk for Esbjerg den første halve time, hvor gæsterne dominerede stort. Siden tog en vis herre dog ved vestjyderne, der i løbet af seks minutter i anden periode gik fra 0-1 til 3-1 efter bl.a. to mål af Brock Nixon. Med yderligere tog scoringer i tredje periode blev sejren sikret på en aften, hvor Esbjerg-keeper Seldrup også imponerende med en redningsprocent på næsten 96.

Serien var fortsat helt åben, da Esbjerg tirsdag aften hjemme i Granly Hockey Arena tog imod SønderjyskE til kvartfinale tre. Forud var gået en fredagskamp med Esbjerg i overhånden, mens SønderjyskE søndag eftermiddag spillede klogt og på egen is sikrede sig en komfortabel sejr på 4-0. Dette dog efter en kamp, hvor Esbjerg aldrig nåede hverken den skarphed eller det spillemæssige niveau, som man må forvente til en slutspilskamp.

Det skulle derfor blive spændende at se, om sønderjyderne tirsdag aften kunne fravriste vestjyderne hjemmebanefordelen på live TV eller om Esbjerg ville formå at genfinde de noget bedre takter fra kamp et.

I bestræbelserne på at hjemtage en udesejr måtte gæsterne undvære Daniel Galbraith, Patrick Dwyer og Greg Gibson, mens Esbjerg var fuldtallige. Målmandsduellen stod tirsdag aften atter mellem Joni Myllykoski og Mathias Seldrup.

SønderjyskE bedst fra start; tog fortjent føring

Efter en chancefattig og lidt afventende start på kampen var det efterhånden gæsterne der tog teten. Sønderjyderne var således mest på pucken og fik da også skabt mest fremadrettet. Magnus Leth Nielsen fik her budt ind med et glimrende forsøg fra distancen i det femte minut, men Seldrup nåede at få skinnen på.

Efter nogle minutter med sønderjysk dominans fik Esbjerg dog også produceret et par chancer og tæt under mål var både Anders Koch og Esben Nielsen således tæt på for værterne, der dog umiddelbart herefter kunne notere sig kampens første udvisning, da Esben Nielsen måtte til afkøling for en høj stav.

Kampens første power play bød reelt set kun på en enkelt mulighed, da Derek Damon fra en position midt i slottet fik sendt et fint skud af sted mod mål. Seldrup kom dog atter i vejen og Esbjerg havde klaret frisag.

Man havde på dette tidspunkt i kampen en fornemmelse af, at der skulle en individuel præstation til, for at åbne tingene lidt op for Esbjergs vedkommende. Colin Vock forsøgte sig da også på egen hånd i det 11. minut, hvor Anders Førster måtte bruge ulovlige midler for at stoppe amerikaneren.

Esbjerg dermed i power play. Et halvt minut senere gjorde gæsterne det ikke nemmere for sig selv, da Martin Eskildsen måtte til afkøling for en slashing begået på Justin Crandall. Men trods halvandet minut i spil fem mod tre, så formåede Esbjerg aldrig rigtigt at finde den afgørende sprække i de sønderjyske forsvarsværker. Så bedste og eneste forsøg var reelt set Anders Krogsgaards slagskud fra distancen. Alt for tamt.

Gæsterne viste generelt mest initiativ i spil fem mod fem, sønderjyderne var klart mest på pucken og havde også mest energi og aggressivitet i nærkampene. Derfor kunne der heller ikke indvendes noget mod gæsternes føringsmål i det 18 minut. Søren Dau og Thomas Spelling fik overraskende meget plads lige foran Seldrups mål og en efter en simpel pasning fra Dau eksekverede Spelling sikkert, da pucken blev first timet ind bag Seldrup til 0-1. En ganske fortjent pauseføring til gæsterne var en realitet.

Esbjerg vendte billede på seks minutter i anden periode

Gæsterne så egentligt umiddelbart ud til at starte anden periode, hvor de havde sluttet første; nemlig med et massivt pres på værterne, der fortsat synes at lede efter konceptet.

Som minutterne løb af uret kom vestjyderne dog stille og roligt bedre med og man fik nu med jævne mellemrum bidt sig fast i sønderjydernes zone, hvor man da også fik lagt et vist pres. Presset afstedkom en udvisning til Justin Haché i det femte minut, men selvom vestjyderne kom frem til et par afslutninger, så blev det aldrig rigtigt for alvor farligt.

Overtallet havde dog affødt et vist momentum til Esbjerg, som nu var kommet bedre med rent spillemæssigt. Felix Scheel bød ind med et giftigt forsøg i det 8. minut, men Myllykoski kom i vejen med stokhandsken.

Bedst som man sad og savnede lidt mere opfindsomhed i det vestjyske angrebsspil valgte Brock Nixon dog at tage sagen i egen hånd, da han fra en egentligt ufarlig og spids vinkel trykkede af på optimistisk vis. Dette skulle vise sig at være en god idé, da en ellers velspillende Mykkykoski i SønderjyskE-målet ikke nåede at få dækket af nede ved isen, hvorfor pucken kunne glide i mål til 1-1. Der var spillet 14 minutter.

Gæsterne fik chancen i power play kort tid efter udligningen, men her fandt man på ingen måde melodien og overtalsspillet var dermed enkelt at optrevle for hjemmeholdet.

Netop som Esbjerg var blevet fuldtallige fik Nick Crawford sendt et drøn af et slagskud på overliggeren og gæsterne synes at være advaret om Esbjergs intentioner.

Vestjyderne synes nu for alvor at være kommet i gang og med små to minutter tilbage af perioden formåede værterne da også at øge til 2-1, da Niklas Andersen var først over en returpuck fra Myllykoski, efter at Jannik Christensen havde trykket af fra distancen.

Billedet synes nu at have vendt totalt. I de døende sekunder af anden periode fik Esbjerg god hjælp fra en lidt naiv sønderjysk defensiv, der med kort tid tilbage helt uforståeligt forsøgte at ligge pucken ud af zonen op igennem midten af isen, hvor Esbjerg havde allerflest spillere placeret. Esbjerg takkede for tilbuddet, Phillip Bruggisser og Sune Hjulmand vendte hurtigt spillet, hvorefter Brock Nixon sikkert smækkede skiven op i nettaget til 3-1; der resterede blot 11 sekunder af perioden.

Esbjerg udbyggede føringen i udramatisk tredje periode

Tredje periode var kun tre minutter gammel, da Esbjerg-kaptajn Carson McMillan tog sagen i egen hånd, satte en modstander med en skudfinte og smækkede skiven op i fjerneste hjørne til vestjysk føring på 4-1. McMillan fik alt for let spil i gæsternes defensiv ved den lejlighed.

Hovedparten af de 2.258 kunne glæde sig over endnu en Esbjerg-scoring i det 12. minut, hvor Colin Vock i overtal fulgte op foran mål og endegyldigt lukkede kampen med scoringen til 5-1.

SønderjyskE valgte at skifte målmand da der resterede syv minutter af kampen men ellers var der ikke så meget mere at berette om i tredjeperiode, hvor et Esbjerg-hold i kontrol stille og roligt fik kørt minutterne af uret uden den store dramatik.